Baja la producción de uranio en EEUU

La producción de concentrados de uranio de Estados Unidos disminuyó un 40% entre 2014 y 2016 a 2.9 millones de libras de U3O8 en el año 2016, el total anual más bajo de producción fue en 2005, que cayó desde $34 por libra en 2016 a $18 la libra en noviembre.

La producción estadounidense de concentrado de uranio refinado a partir del mineral de uranio,  se inició en 1949 y creció rápidamente a lo largo de la década de 1950, superior a 35 millones de libras por año para el 1960. Los niveles de producción se mantuvieron relativamente altos a través de principios de los 80, llegando a casi 44 millones de libras en 1980.

Desde 1990 , la producción llega a un promedio de poco más de 4 millones de libras por año. La generación nuclear doméstica ahora depende en gran medida de uranio extranjero, gran parte del cual se enriquece a nivel nacional. Durante el período 2012-2016, este uranio compone casi el 90% de las compras por los propietarios y operadores de reactores de energía civil nuclear de Estados Unidos.

La producción de los concentrados se ha mantenido baja en 2017, un total de sólo 0,45 millones de libras durante el primer trimestre. Si la producción se mantuviera en su nivel del primer trimestre para todo el año, la producción anual en 2017 sería el nivel más bajo desde 1952.

Los precios al contado del mineral de uranio se redujo significativamente en 2016, desde $34,65 la libra  en enero a $17,75  libra en noviembre, el precio mensual más bajo punto desde mayo de 2004, antes de aumentar hasta un poco más de $ 20 libra en diciembre. Los precios se han mantenido por debajo de $25/lb en lo que va de año. Los precios del uranio en general han mostrado una tendencia a la baja desde su máximo de $135 libra en junio de 2007.

Los datos de empleo del mercado de uranio, que abarca la exploración, extracción, molienda y procesamiento, y las actividades de recuperación, sigue de cerca los movimientos de precios. El empleo aumentó todos los años de 2004 a 2008 ya que los precios  se incrementaron, alcanzando un máximo de 1.563 empleados en 2008. Los niveles de empleo en general comenzaron entonces a caer y  los precios uranio cayeron.

El empleo en la industria ha caído en cuatro años consecutivos, desde 2012 hasta 2016, llegando a 560 empleados en 2016, el número más bajo desde 2004. El empleo de la exploración de uranio ha experimentado el mayor descenso, pasando de 457 empleados en 2008, cuando los precios del  fueron considerablemente más altos , a 38 empleados en 2016.

Los inventarios  totales de uranio comerciales siguen construyendo, terminando en 2016 a 144 millones de libras de U3O8 equivalente, el nivel más alto desde 1988. Los inventarios han aumentado en casi todos los años desde 2003, cuando los inventarios  comerciales ascendieron a 85 millones de libras. Las existencias comerciales son propiedad de los propietarios y operadores de reactores nucleares civiles, así como los inventarios proveedor de Estados Unidos.

Fuente: EIA (Administración de Información de Energía de EEUU)

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