Petróleo canadiense se ofrece a $40 el barril

 
El futuro está llegando, unas cuantas toneladas a la vez, a la mina de arenas de petróleo North Steepbank de Suncor Energy Inc. en Alberta, Canadá. Excavadoras operadas por el hombre rascan las capas superiores del suelo para llegar a la arena de alquitrán rica en hidrocarburos debajo de la misma manera que siempre. Pero ahora están descargando esa suciedad en camiones sin conductor que utilizan sistemas GPS y láser para encontrar su camino a través de la mina masiva.

Los camiones, parte de una prueba de varios años, son sólo una forma en que Suncor y otros productores de arenas bituminosas están tratando de reducir el costo de lo que tradicionalmente ha sido una de las  formas más costosas de extraer crudo.

 Las arenas bituminosas de Canadá, que contienen las reservas de petróleo más grandes del planeta, eran una posesión preciada para las compañías globales de energía cuando el crudo se estaba negociando por encima de los 100 dólares el barril. Pero desde que los precios cayeron a 50 dólares en 2015, donde han permanecido, Royal Dutch Shell, ConocoPhillips y Marathon Oil han descargado sus existencias en medio de preocupaciones de que estos proyectos de capital intensivo tendrían dificultades para obtener ganancias.
Las empresas canadienses que se han apoderado de esos activos están desaprovechando esos temores, utilizando la automatización y otras nuevas tecnologías para reducir los gastos operativos . “Están haciendo grandes progresos y demostrando que pueden estar sanos y ganar dinero con un petróleo de $ 50”, dice Justin Bouchard, analista de Desjardins Securities en Calgary.

En recientes anuncios de ganancias, Suncor y su rival Cenovus Energy Inc. dijeron que ahora pueden mantener la producción con petróleo a 40 dólares el barril sin poner en peligro el dividendo que pagan a los accionistas. Aunque aún no está cerca de la economía de los productores de esquisto en la cuenca del Permiano de Texas, donde el precio de equilibrio puede ser tan bajo como $ 25, avances adicionales en el horizonte podrían hacer que la producción de arenas petrolíferas sea aún más eficiente.

Por ejemplo, las empresas están experimentando con la inyección de disolventes como el propano en los embalses para recuperar más del crudo pegajoso. También están haciendo pruebas que utilizan ondas de radio, en lugar de vapor, para calentar la arena y que el crudo pueda fluir a la superficie.

Además de reducir los costos de producción, las innovaciones pueden ayudar a reducir las emisiones de dióxido de carbono, dando a la industria un impulso de imagen que necesita mucho. La reputación de las arenas bituminosas como la fuente de crudo más sucia del mundo ha sido la raíz de la oposición a las tuberías propuestas que conectan las minas en Alberta a refinerías en Estados Unidos capaces de procesar el crudo pesado canadiense.

El ex presidente Barack Obama bloqueó la construcción de un segmento de la tubería Keystone XL de TransCanada Corp., pero los movimientos de su sucesor podrían reactivar el proyecto .

Los productores de arenas petrolíferas tienen al menos una ventaja sobre sus rivales en el Permiano: la longevidad. Muchos de los depósitos de arena de alquitrán poseen 50 años de petróleo, mientras que los pozos de esquisto tienden a agotarse en cuestión de meses. “Siempre hay un suministro predecible que nos permite usar procesos de mejora continua y aprovechar la tecnología para ser más eficiente”, dice Steve Laut, presidente de Canadian Natural Resources Ltd. , que destina 1.600 millones de dólares canadienses una investigación para reducir la cantidad de aguas residuales generadas por las operaciones.

A pesar de los recientes avances, los operadores de arenas petrolíferas siguen siendo uno de los productores de mayor costo en el mundo. Una continua disminución de los precios del crudo podría herir gravemente a la industria disuadiendo la inversión. Los grandes depósitos, como el Kearl de Imperial Oil Ltd., pueden costar más de 10.000 millones de dólares para desarrollarse a lo largo de una década o más.

Laszlo Varro, economista jefe de la Agencia Internacional de Energía, considera que la industria “se enfoca en proyectos de menor escala que ellos pueden ejecutar en un par de años y manejar los costos de manera efectiva”.  Con Natalie Obiko Pearson

Para mejorar la economía de sus proyectos de arenas petrolíferas, las compañías canadienses están probando camiones sin conductor y técnicas de extracción innovadoras.
Fuente: Bloomberg.

 
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