A las mujeres sauditas les permitirán conducir autos

El decreto de Salman bin Abdel-Aziz para permitir que las mujeres tengan permisos de conducir a partir de junio de 2018, originó que un clérico fuera arrestado por decir que las mujeres tienen la mitad del cerebro de los hombres.

Pero el texto del decreto del rey también muestra que él cree que el cambio debe ser controlado, y debe ser iniciado desde arriba, en lugar de venir de abajo hacia arriba.

El joven y poderoso heredero del trono, el príncipe heredero Mohammad bin Salman, está casi con toda seguridad detrás del movimiento, que debe ser visto en el contexto del plan de reforma del gobierno en 2030 de la reforma económica.

Los titulares globales que el anuncio provocó son bienvenidos, buena publicidad en un momento en que gran parte de la política regional de Riyadh está bajo escrutinio. Y, por feliz coincidencia, llegó justo cuando Arabia Saudita lanzó una venta de bonos denominada en dólares. Podría ser un movimiento con beneficios presupuestarios más prosaicos.

El hermano menor del príncipe heredero Mohammad, el príncipe Khalid bin Salman, quien es el embajador de Riad en Estados Unidos, explica cómo la monarquía quiere que el mundo vea su decisión de finalmente permitir que las mujeres conduzcan. “Arabia Saudita está cambiando.

Tenemos liderazgo dinámico. Estamos implementando nuestra iniciativa Vision 2030,  a través de la cual estamos capacitando a mujeres y jóvenes para que desempeñen un mayor papel en la economía saudita “, dice.

El difunto rey Abdullah insinuó hace casi una década que había llegado el momento de permitir que las mujeres condujeran, pero los elementos conservadores del poderoso establishment clerical se opusieron vociferamente y la idea fue abandonada.

El difunto rey obviamente no tenía el apetito por una pelea con los clérigos conservadores para  permitir que las mujeres condujeran, aunque él puso su pie abajo cuando se opusieron al ambiente.

Por lo tanto, la afirmación del príncipe Khalid de que “el tema de la conducción de la mujer nunca fue un asunto religioso o cultural”, no es verdad.

“De hecho, la mayoría de los miembros del Consejo de Estudiosos Mayores en el Reino están de acuerdo en que el Islam no prohíbe a las mujeres de conducir. Esta era una cuestión social. Hoy tenemos una sociedad joven y vibrante y ha llegado el momento de hacer este movimiento “, dice el príncipe.

Estrictamente hablando, tiene razón. No hay nada en las enseñanzas islámicas que impida a las mujeres conducir. Pero los status administrativos y de gobierno de Arabia Saudita han adoptado desde el mismo comienzo del Estado saudita una estricta y austera interpretación del islam bajo la cual impusieron la segregación de los sexos e impidieron a las mujeres saudíes disfrutar de muchas de las libertades que las mujeres en otras partes del mundo han dado por sentado.

Y como la familia gobernante siempre ha confiado en su alianza con el status religioso para reforzar su legitimidad, rara vez ha cruzado espadas con ella, particularmente en temas delicados.

La decisión de permitir que las mujeres conduzcan muestra que el rey, y su hijo y heredero, el príncipe Mohammad – que podría convertirse en rey pronto si su padre abdica a su favor, como se espera ampliamente – se comprometen a acelerar el ritmo del cambio económico y social en el país, y están dispuestos a llevar el establecimiento clerical con ellos.

Esto puede implicar domar algunos de sus elementos más duros. Un predicador que recientemente describió a las mujeres como teniendo menos de la mitad de un cerebro ha sido arrestado.

Así que las mujeres deben ser autorizadas a conducir “dentro de los límites de la ley religiosa”. Esto puede significar muchas cosas. Por ejemplo, a las mujeres no se les puede permitir conducir si son la única persona en el vehículo, para asegurar su propia seguridad en una sociedad donde las actividades de las mujeres en público permanecen controladas.

A una mujer se le puede prohibir conducir un vehículo con pasajeros masculinos no relacionados si no está acompañado por un pariente masculino.  Las mujeres pueden ser requeridas para tener la aprobación de sus guardianes masculinos para obtener permisos de conducir. Nada de esto está claro todavía.

El rey ha encargado a un comité compuesto por diferentes ministerios que redacte una propuesta sobre la implementación de la decisión e informe a él en un plazo de 30 días.

Además, la decisión de permitir a las mujeres conducir no es una señal de que la liberalización en todos los frentes es el orden del día en Arabia Saudita. La liberalización económica está definitivamente en juego y un grado limitado de liberalización social -en forma de conductores mujeres o planes para crear una industria de ocio y entretenimiento- es seguir adelante.

Pero la libertad de expresión no parece ser una de las áreas donde se puede esperar mayor apertura y tolerancia. De hecho, lo contrario parece ser cierto. Al menos 30 personas que han cuestionado suavemente o no apoyaron abiertamente las políticas del gobierno en relación con las reformas económicas de Qatar y Riyadh han sido detenidas.

No todos son clérigos de línea dura. Incluyen al menos un economista, así como comentaristas políticos y escritores. El mensaje es claro – el cambio y el ritmo en el que se produce se decidirán en la parte superior, con las decisiones de implementación dictadas.

¿El hecho de tener mujeres conductoras altera las perspectivas para el crecimiento de la demanda de gasolina en Arabia Saudita? Las ventas de gasolina de Arabia Saudita crecieron apenas 0.6 por ciento  el año pasado, comparado con un promedio 5 por ciento  sobre los tres años anteriores.

Si todo lo que ocurre es que un gran número de conductores expatriados empleados por familias de clase media son despedidos,  porque las mujeres serán capaces de conducirse alrededor, en lugar de ser pasajeros de asiento trasero, la demanda no puede ser muy afectada. Pero el consumo privado ha sido débil en el país, lo que ha provocado la reversión de los recortes de salarios del sector público, y ha aumentado la posibilidad de que una nueva eliminación de costosos subsidios al combustible tuviera que ser retrasada.

Si los hogares descargan a los conductores expatriados, los ahorros consiguientes proporcionarán un ingreso disponible que luego se puede gastar en combustibles de motor de mayor precio, mantener las ventas y ahorrar dinero del gobierno.

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